Het sprookjesverhaal uit Leicester

Het sprookjesverhaal uit Leicester

In Leicester durven ze inmiddels hardop te dromen van de Premier League titel. ‘The Foxes’ begonnen het seizoen met handhaving als belangrijkste doelstelling en staan tot ieders verbazing steevast aan kop in de Premier League. De club uit midden-Engeland speelde twee seizoenen geleden nog in de Championship en in 2008/2009 zelfs op het derde niveau. Wat de club onder leiding van succescoach Claudio Ranieri weet te presteren is haast van buitenaards niveau. Leicester City kan hierdoor op de sympathie van bijna elke voetbalsupporter rekenen. Stiekem zijn we allemaal wel een beetje voor het elftal van Ranieri geworden. Hoog tijd dus om het sprookjesverhaal van Leicester City Football Club te vertellen.

Degradatie naar de derde divisie

Begin 2007 nam voormalig Portsmouth voorzitter Milan Mandarić de club uit Leicester over. De Serviër bleef tot eind 2010 aan het roer en verspilde in ruim 3 jaar tijd maar liefst zeven hoofdtrainers. De club speelde sinds 2004 al in de Championship, maar het echte dieptepunt kwam in 2008, toen degradatie naar de derde klasse niet meer kon worden voorkomen. Wel slaagde de club er vervolgens in om na één seizoen terug te keren naar de tweede divisie. Langzaam werd er weer omhoog gekeken. In 2014 kroonde Leicester zich kampioen van The Championship en mocht het voor het eerst sinds 2004 weer in de Premier League uitkomen. Versterkingen waren nodig en de grote aanwinsten in de zomer waren Leandro Ulloa, Danny Simpson en Esteban Cambiasso. Zij moesten het verschil gaan maken.

De ultieme eindsprint voor lijfsbehoud

Het zag er vorig seizoen lang naar uit dat The Foxes opnieuw zouden degraderen uit de Premier League. Tot de 32e speeldag stond de club namelijk lange tijd stijf onderaan. De ommekeer werd ingezet toen met 2-0 werd verloren op het veld van Manchester City, goed voor de zesde nederlaag uit de laatste zeven wedstrijden. Na de zoveelste oorwassing van het seizoen schoot Leicester echter wakker. Het won achtereenvolgens van West Ham United, West Bromwich, Swansea City, Burnley, Newcastle United, Southampton en QPR, en speelde vervolgens gelijk tegen Sunderland. Deze spectaculaire eindsprint zorgde ervoor dat Leicester uiteindelijk het seizoen afsloot op een veilige veertiende plek.

De aanstelling van Claudio Ranieri

Dit seizoen moest het dan eindelijk beter in Leicester, dat vooral zo snel mogelijk zeker wilde zijn van lijfsbehoud op het hoogste niveau. Handhaving veilig stellen was dan ook de voornaamste doelstelling. De selectie werd daarom op alle fronten van versterking voorzien. Shinji Okazaki werd weggeplukt bij FSV Mainz, N'Golo Kanté kwam over van het Franse SM Caen, Yohan Benalouane maakte de overstap van Atalanta, Gökhan Inler vanuit Napels en Robert Hutch maakte de transfer van Stoke City naar Leicester. Maar de belangrijkste zomertransfer was zonder twijfel die van de Italiaanse toptrainer Claudio Ranieri. De 64-jarige coach was sinds zijn ontslag bij het Griekse nationale elftal werkeloos, maar had naam gemaakt als trainer van onder meer AS Roma, Juventus, Chelsea en Fiorentina.

Handhaving als belangrijkste doelstelling

Het seizoen 2015/2016 van Leicester startte met een thuiswedstrijd. Hierin sloot de ploeg de wedstrijd af met een 4-2 overwinning tegen Sunderland, dan nog een rechtstreekse degradatieconcurrent. Drie van de vier treffers kwamen van de voeten van Riyad Mahrez (2) en Jamie Vardy (1). Dit bleek een voorbode te zijn op wat later een dodelijk aanvalsduo zou blijken. Toen Leicester ook tegen de grote ploegen bego te winnen kwam er steeds meer geloof in een legendarisch seizoen. Zo werd Chelsea met 2-1 verslagen, maar de klapper kwam later, tijdens de thuiswedstrijd tegen Liverpool. Leicester had op Anfield een zeldzame nederlaag geleden en was tijdens de returnwedstrijd op 2 februari gebrand op wraak. En dat lukte. Het lukte Liverpool keeper Simon Mignolet nog wel om zijn doel voor rust schoon te houden, maar na de rust liep Leicester uit naar een 2-0 overwinning. Het moment van de wedstrijd was toen Vardy een pass van Mahrez, wie anders, geniaal op de slof nam.

Het koningskoppel uit Leicester

Sprookjesverhaal Leicester City

Jamie Vardy speelt al sinds 2012 voor Leicester, toen de spits overkwam voor een bescheiden prijsje van 1,25 miljoen euro overkwam van Fleetwood - dat op het vijfde niveau uitkwam. Inmiddels is de aanvaller uitgegroeid tot een regelrechte goalgetter en kan hij wereldwijd op bewondering rekenen. Vardy’s weg naar de top verliep niet zonder slag of stoot en de 28-jarige voetballer dacht enkele seizoenen geleden zelfs aan stoppen. Voetbal was niet meer dan een hobby die hem slechts 30 pond per week opbracht. Om brood op de plank te brengen werkte hij in een fabriek. Tot overmaat van ramp raakte hij in 2004 betrokken bij een caféruzie die uitmondde in een vechtpartij. Het leverde Vardy een enkelband op.

Riyad Mahrez kwam twee jaar later, in de winter van 2014. Voor 500.000 euro kwam de Algerijn over van het Franse Le Havre, dat uitkomt in de Ligue 2. In 2009 speelde Mahrez nog in de vijfde Franse divisie en was, net als Vardy, nauwelijks bekend bij het grote publiek. Ook de doelpuntenproductie van de aanvaller in Frankrijk was alles behalve opzienbarend te noemen. Toch scoort de Algerijn er in Engeland op los, mede vanwege het naadloze samenspel met Jamie Vardy. Samen zijn de Engelsman en Algerijn een gouden aanvalsduo dat het grootste gedeelte van de doelpunten van Leicester City voor zich neemt. Het tweetal kostte gezamenlijk nog geen 2 miljoen euro, maar is inmiddels van onschatbare waarde.

Het voetbalsprookje dat uitkomt?

Het blijft onwerkelijk dat een voetballer die drie jaar geleden voor 1,25 miljoen euro overkwam van Fleetwood Town samen met een spits uit de Franse eerste divisie nu vrijwel de hele Premier League het nakijken geeft. Het is in de miljoenenwereld van de Premier League bijna ongekend. Daarom hoopt elke voetbalfan stiekem dat het ze lukt: van degradatiekandidaat naar kampioen van de Premier League.

Klantbeoordeling 8.6

9408 beoordelingen