De verloren zoon die terugkeerde op het oude nest

Met het aangekondigde afscheid van John Heitinga wordt opnieuw een voetbalboek gesloten. Een jongensdroom die als een nachtkaars uitgaat. De droom van een speler die de vaste steunpilaar van de Ajax defensie en het Nederlands Elftal was. Bij zijn vertrek in 2008 naar Atlético Madrid gaf de verdediger aan ooit te zullen terugkeren naar de club die hij liefheeft. Zeven seizoenen later vond de terugkeer naar Amsterdam daadwerkelijk plaats. Een terugkeer die voor beide partijen niet zou lopen zoals gehoopt, maar desondanks blijft de verdediger ongekend populair bij de Ajax aanhang. Het verhaal van een verloren zoon die terug keerde op het oude nest. Een rasechte Ajacied die zijn belofte nakwam en zijn carrière afsloot bij de club waar hij 26 jaar eerder ooit was begonnen.

Als zesjarig jochie op de Ajax-proeftraining

Een nog kleine Heitinga had als kleuter veelvuldig te kennen gegeven profvoetballer te willen worden en nu was dan het moment daar om het maar eens te laten zien. Zijn moeder vertelde de kleine Johnny dat hij zijn grote mond mocht gaan waarmaken en gaf hem daarop een bijzonder verjaardagscadeau: meedoen aan de proeftraining van Ajax. Als 6-jarig jochie verschijnt Johnny Heitinga, naar eigen zeggen, met een veel te grote tas over zijn schouder bij de proeftraining. En mét succes. Johnny wordt uitgenodigd voor de Ajax-academie en krijgt de kans om zijn felbegeerde droom na te jagen. Vanaf 1990 tot 2011 is Heitinga maar liefst 11 jaar lang jeugdspeler van Ajax. Hij doorloopt de gehele jeugdopleiding.

Uitgerekend in de Kuip debuteren

Op 26 augustus 2001 debuteert de destijds 18-jarige Heitinga in het eerste elftal van Ajax. Uitgerekend in de Kuip en tegen aartsrivaal Feyenoord. De wedstrijd wordt met 1-2 gewonnen door de Ajacieden. In 2003 scoort Heitinga zijn eerste goal, uit tegen ADO Den Haag. Hij maakt de gelijkmaker in een met 1-4 gewonnen wedstrijd. In dezelfde wedstrijd moet Heitinga overigens ironisch genoeg met rood van het veld. In het seizoen 2002-2003 komt Heitinga door een blessure slechts eenmaal tot spelen toe. Als hij na lange tijd van afwezigheid zijn comeback maakt, komt hij echter sterker terug dan ooit tevoren. Vanaf de seizoenen die daarop volgen wordt Heitinga een steunpilaar in de Amsterdamse defensie.

De magische generatie

Vanaf het seizoen 2002-2003 maakt Heitinga onderdeel uit van een jonge groep talenten wat later een magische generatie zou blijken. Wesley Sneijder, Nigel de Jong, Rafael van der Vaart en Maarten Stekelenburg schopten het samen met Heitinga van de jeugdopleiding tot het eerste elftal. Andere voetballers die dat seizoen in het shirt van Ajax spelen zijn onder meer Zlatan Ibrahimoviċ, Steven Pienaar, Maxwell, Richard Witschge, Aron Winter en clubicoon Jari Litmanen. Ondanks de op papier ijzersterke selectie eindigt de ploeg onder leiding van Ronaldo Koeman op een tweede plek. PSV verovert de landstitel en speelt dat seizoen met het toenmalige toptalent Arjen Robben en spelers als Mark van Bommel, Ji-Sung Park en Mateja Kežman.

De wijze lessen van Jaap Stam

In 2004 maakt de ervaren mandekker Jaap Stam de overstap van AC Milan naar Ajax. Samen spelend met ‘De Rots van Kampen’ wordt het spel van Heitinga steeds beter. Hij werkt uitvoerig aan zijn fysiek om tijdens de duels meer op fysieke kracht te kunnen winnen. Nadat Jaap Stam zijn loopbaan als voetballer beëindigd verschuift Heitinga van de rechtsback positie naar het centrum. In 2007-2008 wordt Heitinga door zijn sterke spel gekozen als Speler van het Jaar. Op 25 maart 2008 wordt echter bekendgemaakt dat Heitinga voor 10 miljoen euro overstapt naar het Spaanse Atlético Madrid. Een maand later, op 20 april 2008, neemt de geëmotioneerde Heitinga afscheid van het Ajax publiek. Hierbij geeft aan ooit weer in het shirt van Ajax te zullen.

Zeven seizoenen op de Europese velden

Na zijn vertrek uit Amsterdam zijn de prestaties wisselvallig. In zijn eerste seizoen bij Atlético komt hij tot 27 wedstrijden waarin hij drie keer tot scoren kwam. In 2009 maakt de centrale verdediger de overstap naar de Premier League waar hij gaat spelen voor Everton, waar hij uitgroeit tot een vaste waarde. Aan het einde van seizoen 2011-2012 werd hij door de supporters verkozen tot Speler van het Jaar. Tijdens het seizoen 2013-2014 komt Heitinga echter niet meer voor in de plannen van Everton. Na Everton speelt Heitinga voor Fullham, waar hij oud-ploeggenoot Maarten Stekelenburg tegenkomt, en het Duitse Hertha BSC.

De terugkeer van de verloren zoon

Afscheid van Heitinga betekent afscheid van een publiekslieveling

In juni 2015 maakt Heitinga zijn belofte waar. Na zeven seizoenen keert de verloren zoon terug bij Ajax. Hier tekent hij een contract voor één seizoen met een optie voor nog een seizoen. Trainer Frank de Boer kiest tijdens de competitievoorbereiding echter voor het centrale duo Joël Veltman en Jaïro Riedewald, waardoor Heitinga genoegen moet nemen met een plek op de reservebank. Om zijn wedstrijdritme vast te houden speelt Heitinga vooral mee met Jong Ajax. Van de reservebank wordt hij zelfs naar de tribune verbannen. Als reden hiervoor wordt de verminderde snelheid van Heitinga genoemd, tot ongenoegen van het Ajax-publiek die veelvuldig om Heitinga blijven roepen. De terugkeer verloopt niet zoals verwacht.

Een man van zijn woord

John Heitinga houdt de eer aan zichzelf en kondigt zijn afscheid aan. De beslissing valt hem zwaar, omdat het zijn vurige wens was om de Ajax-supporters de kampioenschaal te bezorgen. Maar met een uitzichtloze situatie is de beslissing van vice-aanvoerder Heitinga begrijpelijk. Wel blijft hij verbonden aan Ajax in de rol van trainer. Want zoals hij zelf zegt tijdens zijn afscheid: ‘Ajax is mijn club, mijn alles.’ Ajacied John Heitinga, die 87 keer uitkwam voor Oranje en een WK-finale speelt, maakte zijn belofte waar. Hij keerde terug bij de club die hij lief heeft. En dat is, voor elke voetbalsupporter, alleen maar te prijzen. Bedankt, Johnny!

Klantbeoordeling 8.6

8881 beoordelingen